Vueling-boss: Kjos spiller højt spil

Norwegian og Bjørn Kjos spiller højt spil ved både at starte langdistanceflyvning og åbne base i London på samme tid, mener Kjos’ gode ven, Vueling-bossen Alex Cruz.

Når Norwegian og Bjørn Kjos i slutning af maj åbner en base i London Gatwick og starter ruter til Sydeuropa og Skandinavien, så vil det i første omgang være med kun tre Boeing 737-800 baseret i den britiske storlufthavn og 16 destinationer med i alt 35 ugentlige afgange.

Men hvis man skal slå igennem på det hårde London-marked, så er der behov for en massiv indsats fra starten, mener Alex Cruz, direktør for det spanske lavprisselskab Vueling.

”Da Aer Lingus forsøgte at etablere en base i London Garwick var det med først 1, så to, så tre, så fire og til sidst fem fly. Men i dag har de kun to ruter fra London Gatwick. Den ene er hjem til deres base i Dublin,” forklarer Alex Cruz.

På ruterne til alle 16 destinationer kommer Norwegian til at konkurrere med easyJet, der er den suverænt største operatør i London Gatwick med 46 procent af trafikken og mere end 100 ruter fra lufthavnen.

Alex Cruz mener også, at Norwegians navn kan være en sten på vejen til at vinde briternes hjerter.

”Navnet signalerer om noget kulde og sne, og ikke sol og varme,” påpeger Alex Cruz.

Deres hjemmebane
Han forudser, at Norwegians oprettelse af en base i London-området vil udløse et massivt modsvar fra easyJet og Ryanair, som begge har sine største baser i lufthavnene omkring London.

”Jeg tror, at vi i den kommende tid vil se easyJet og Ryanair fokusere på vækst i Norden og Nordeuropa for at svare igen på Norwegians entré på det britiske marked, som de easyJet og Ryanair betragter som deres hjemmebane,” påpeger Alex Cruz.

Baseåbning i London Garwick er ikke den eneste store ting på Norwegian og Bjørn Kjos’ to-do-liste i 2013. Her står også den meget omtalte opstart af langdistanceflyvninger fra Skandinavien til i første omgang USA og Thailand.

”Norwegian spiller højt spil ved i år både at ville åbne en base i London Gatwick og starte langdistanceflyvninger. Men Bjørn Kjos har en vision om at lave langruteflyvninger. Og han vil gøre det på en måde, som ingen andre har gjort det før,” siger Alex Cruz.

Stærke baser
Selv har Alex Cruz ikke planer om at Vueling skal gå langdistancevejen. I hvert fald ikke lige med det samme.

”Det bliver i hvert fald ikke det næste store skridt. Vi skal gerne have en mere solid operation med 2-3 stærke baser og over 100 fly, inden vi overhovedet kan begynde at tænke på den slags. I den nære fremtid handler det for os om at ekspandere i Middelhavsregionen og nordpå i Europa,” siger Alex Cruz.

Vueling har, ifølge sine egne oplysninger, i dag 70 Airbus A320-fly og 14 baser spredt ud over Europa, men med Barcelona som den suverænt største. 46 af de 70 fly har således base i Barcelona.

Selskabet er medlem af de europæiske lavprisselskabers sammenslutning, European Low Fares Airlines Association (ELFAA). Men det er kun fordi Vueling ved sin start i 2004 definerede sig selv som et lavprisselskab. Det gør de ikke længere.

”Vi kalder os ikke selv et lavprisselskab, men vi deler mentalitet med lavprisselskaberne, og derfor er det naturligt for os at være ELFAA-medlem,” påpeger Alex Cruz.

”Lavprisselskabernes mentalitet handler blandt andet om at være innovative, have en hurtig ”time to market” og hele tiden være profitable,” siger Alex Cruz.

Stærk spiller i ryggen
Vueling så dagens lys i 2004 og fusionerede i 2009 med konkurrenten Clickair, der var startet i 2006 med blandt andet det spanske netværksselskab Iberia i ejerkredsen. Det betyder, at Iberia og British Airways’ fælles moderselskab, International Airlines Group (IAG), ejer 45 procent af Vueling. Fornylig gav IAG de øvrige aktionærer i Vueling et købstilbud. Efter påske afgøres det om et flertal af aktionærerne tager imod tilbuddet, afviser det fuldstændigt eller indikerer, at tilbuddet er interessant, men at den tilbudte pris for aktierne er for lav.

”IAG har klart sagt, at det ikke kommer til at ændre noget, hvis de køber Vueling. Det kan ligefrem være en styrke at få en så stærk spiller i ryggen,” siger Alex Cruz.

Vuelings bestyrelse har anbefalet aktionærerne at sælge deres aktier til IAG, men ikke til den pris, som er på bordet i øjeblikket.